从死亡的气息开始。

在阿根廷平原上空,一只安第斯秃鹰(Vultur gryphus)是世界上最大的飞行鸟类之一,它能闻到风吹来的腐肉的独特香味。很快其他秃鹰也加入了,可能有十几只,它们开始以所有喜欢吃腐肉的秃鹰所熟悉的模式盘旋。

很快,巨大的秃鹰发现了那股香味的来源:躺在地里的死羊或山羊。饥肠辘辘的海鸟迅速俯冲下来,降落在它的身体周围,开始进食,用锋利的喙撕咬它的皮肤和肉。

然后秃鹰也开始死亡。

起初,他们似乎只是迷失了方向。然后他们开始踉跄,抽搐,倒在死羊周围。有些人可能会拍打着长达10英尺的强大翅膀试图飞翔,结果却在几码远的地方坠毁。

最终,这块土地上到处都是秃鹫的尸体。如果有的话,很少有人能逃脱。

近年来,这种可怕的场面在阿根廷上演了好几次。有一件事成为了全世界的头条新闻,34安第斯秃鹰2018年在一个地点死亡,这对一个估计只有6700只成熟个体的物种来说是一个重大打击,其中约2500只生活在阿根廷。

是什么杀死了这些鸟?不幸的是,这是一个杀虫剂迫害的案例。饲养牲畜的人害怕秃鹫,因为秃鹫只吃腐肉(不吃活的猎物),所以用死羊和其他动物来吸引秃鹫,这些动物身上还撒上了强力的、非法的神经毒素杀虫剂,如呋喃和对硫磷。它们知道,从理论上讲,任何吃了这些尸体的动物都会很快死去,而附近的其他牲畜则不会受到捕食者的“威胁”。

安第斯秃鹰并不是唯一的目标。农民们还用这些充满农药的尸体来引诱美洲狮、狐狸、山猫、老鹰和其他确实偶尔会捕食牲畜的捕食者。

但秃鹰在这种练习中受到的打击最大。1月15日发表在该杂志上的一篇新论文生物保护称中毒是“安第斯秃鹰的最大威胁”。

“我们的结论是,如果我们不立即采取行动,这个问题可能会导致这个物种的灭绝,”该论文的第一作者,西班牙恩特雷里奥斯自治大学的生物学家Carlos I. Piña说。

Piña和他的同事——rayen Estrada Pachecoab、N. Luis Jácome、vanessa Astore和Carlos E. borghi——研究了2001年至2018年期间阿根廷安第斯秃鹰救援中心处理或收集的301只鸟。通过记录和尸检,他们发现阿根廷发生了21起中毒事件,共导致99只秃鹰死亡——仅在2017年和2018年就有77人死亡(论文没有包括2019年的数据)。他们还确认了另外29起疑似中毒事件。在某些情况下,救援中心发现有中毒症状的鸟类在发现后几个小时死亡。

研究人员还发现,中毒事件发生在阿根廷各地,自2017年初以来频率不断增加,目前占向救援中心报告的死亡人数的79%。

在匹兹堡国家鸟舍的保护繁殖计划中的安第斯秃鹰。信贷:约翰·r·普拉特/《启示者Flickr CC BY-NC-ND 3.0)

秃鹰的死亡尤其令人担忧,因为秃鹰已经面临着一系列其他威胁,包括非法狩猎、铅中毒(类似于加州秃鹰)和与电线的碰撞。

最重要的是,在最好的环境下,它们的数量增长缓慢。

“秃鹫的繁殖率非常低,”Piña解释道。它们直到9或10岁才达到性成熟,然后它们每两年才筑巢一次,每次只养一只雏鸟。

现在,死亡的安第斯秃鹰可能比出生的更多。

Piña说:“这些死亡发生的速度和规模都不允许个体的自然恢复。”

不仅仅是秃鹰被杀。据报道,在秃鹰尸体附近还发现了其他8种动物的尸体。其中包括美国黑秃鹫(Coragyps atratus会)、海带鸥(Larus dominicanus)、莫利纳的猪鼻臭鼬(Conepatus chinga)和美洲狮(彪马concolor).

这些毒物对人类也有潜在的危害。Piña说:“有口头记录表明,有人被放置这些毒药而中毒。”这给负责清理杀戮地点的官员带来了风险。环境保护署将急性短期联系起来对硫磷暴露给中枢神经紊乱、红细胞活动抑制、恶心等健康带来风险。

还有一个大问题:如果这个问题持续下去,没有秃鹰的环境成本。bet188备网

Piña说:“秃鹫在生态系统中扮演着重要的角色,因为它们清除动物尸体,如果不清除,这些尸体就会成为感染源,影响人类健康。”“它们就像伟大的天然清洁剂。”

除了发挥生态作用外,秃鹰还具有文化重要性。

Piña说:“对于南美洲的土著人民来说,它是一种神圣的鸟,将我们生活的世界与宇宙联系在一起。”“我们在安第斯山脉国家的徽章、盾牌和旗帜上都看到了秃鹰。这些鸟类的消失也代表着我们社会文化的巨大损失。”

安第斯秃鹰在匹兹堡的国家鸟舍展翅。信贷:约翰·r·普拉特/《启示者Flickr (CC BY-NC-ND 3.0)

随着秃鹰扮演着如此多的重要角色,以及中毒事件日益频繁,我们该如何解决这个问题呢?

Piña和他的同事建议采用三层方法。

首先,要教育牲畜场主,让他们了解秃鹰的重要性以及杀虫剂对健康的危害。Piña说:“我们认为,开展有关使用这些有毒鱼饵的危险性的教育工作是解决这个问题所需要采取的行动之一。”

他承认,这并不能解决所有问题,因为有些人已经知道这些毒药是危险的,但还是使用它们。

这就引出了第二个解决方案:保护牲畜。“找到在不影响环境健康的情况下减少捕食的方法很重要,”Piña说。bet188备网“一个例子可以是将牛保护犬纳入其中,这已被证明大大减少了阿根廷巴塔哥尼亚的捕食行为。”研究人员已经开始了与牛饲养者的研究,以了解已经在该国不同地区使用的各种技术,以及牧场主如何感知他们所经历的牲畜损失。

第三层涉及法律。这些杀虫剂已经是非法的——对硫磷在1993年阿根廷被禁止使用,一项禁止呋喃和其他四种杀虫剂的新法律在去年10月生效——但它们仍然被广泛使用。Piña网站表示,增加一项法律可以帮助解决这个问题。他说:“我们认为,最好制定一项关于农用化学品可追溯性和处方的国家法律,这样它们的贸易就会受到监管,这些产品的销售也会在专业人士的处方下进行。”“这样一来,获取这些产品的便利程度将有所降低。”

与此同时,阿根廷也没有掉以轻心。除了最近的农药禁令,该国和一个合作基金会最近启动了Estrategia Nacional contra Cebos Tóxicos(《国家抗击有毒腐肉战略》)。Piña报道说:“该项目旨在改善中毒病例的发现和治疗,最大限度地降低参与这些过程的人员的风险。”“该计划还旨在更准确地了解最严重冲突的地点,以便指导保护工作、社区推广和教育。”

要将安第斯秃鹰从这种新出现的威胁中拯救出来,还有很多工作要做,但自2017年以来,超过1%的安第斯秃鹰被杀,研究人员表示,阿根廷——或许还有邻国——是时候采取行动了。否则,这些大鸟可能只是风中又一缕微弱的死亡之风。

这篇文章第一次出现2020年2月3日《启示者