想象一下,你的整个职业生涯都在努力解决你不想知道答案的问题。我们知道温室气体排放可以,并使地球变暖,但我们不太了解一个非常基本的东西:多么热,完全是,它会得到吗?当然,这是这一点的主要原因是人类行为是如此难以预测。21世纪后期的人们如何获得能量?他们会尽可能多地需要我们,或者他们会有根本不同的生命?

也许通过战争或社会崩溃将为他们做出决定。这一切都不是知情。但即使我们可以去除与政治,经济学,技术和人口统计学相关的所有不确定性,我们仍然不会确定。我们有很多事情我们不了解我们快速变暖的星球。

在某种程度上,我们知道为什么我们不知道。我已经严厉地了解了通信专家,即“全球变暖”是一个比“气候变化”发生的更好的术语。我也被告知相反。然而,这两个是不可分割的:他们互相喂回来。升高的温度改变了地球,这些变化可以加速或者如果我们非常幸运,可以减缓我们造成的温暖。

我们不是很幸运。这些变化中的大部分都会让事情变得更糟。我们目前融化的极地冰是一个很好的例子。现在它将阳光反射回空间,在车载挡风玻璃上像防晒霜一样冷却行星。当它发生时,它会留下黑暗的陆地或海洋吸收而不是反映太阳。一点点变暖会变得更多。

为了研究这些变化的影响,我们使用人为但有用的东西:气候“敏感性”的概念。在我们的气候模型中,我们从其预生产价值280份百万分之大气压二氧化碳,让模型地球发展了几百年,然后测量其温度的增加。在第一代气候模型中,这一变化从约1.5摄氏度到约4.5。最好的猜测大约是三度C.下次我们这样做的情况下,在大大改进模型,最好的猜测是三度,范围在1.5到4.5度之间。经过几十年的新科学和在计算能力的进步之后,没有任何关于这些估计或其不确定性的估计大幅改变。

我们不了解一切,但我们不仅仅是什么。所有气候模型响应于变化的温度,所有气候模型都模拟了变化的星球。越来越多地知道他们为什么不同意这种最终变暖。在气候模型中,温暖,更低,厚的云似乎以减少防晒电力的方式变化。在较低的模型中,这些变化较小。

因此,科学家们将他们的时间致力于测量云,了解它们并弄清楚如何在气候模型中代表它们。这项工作已经支付:不确定性范围正在发生变化。不幸的是,它增加了。使用更多现代技术来模拟云的气候模型现在突出更多的变暖:五六℃,以响应二氧化碳的加倍。要将这些数字放在上下文中,4.5度是现在和最后一个冰河时代之间的区别。

我觉得这些高数难以相信,而是作为一个科学家,找到难以相信的事情是我的工作。我的怀疑主义植根于地球过去的线索。在最后一次冰河时代的高度,温度较冷,二氧化碳水平降低。很难将这些测量与极高的气候敏感性调和。但几乎不可能将它们与极低的人协调。

来自最近过去的线索可能似乎画出了更令人放心的画面。毕竟,我们已经发出了二氧化碳,行星响应了。地球比工业革命在工业革命面前升温约一度。这是危险但尚未灾难性的,有些建议它可能指示对二氧化碳相对不敏感的行星。但过去不是未来,我们有充分的理由相信未来没有类似物,我们正在遇难。现在的热量被混合到深海中,这是寒冷而庞大但不是无限的。它会及时预热,超过数十万年,并且将触发的变化可能与我们曾经观察过的任何改变。云可能会消散,冰会融化,变暖会变得更糟。

这些不确定性在现实世界中重要。如果气候对二氧化碳非常敏感 - 如果通过升温自己引起的变化产生更多的变暖 - 那么我们的时间框架的行动减少了。如果气候相对不敏感,那么也许我们会有一间呼吸室。但我们已经排除了零气候敏感性。变暖是真实的,它正在发生,它可能会变得更糟。不确定性是无所作为的借口。即使在不可能的事件中,气候敏感度非常低,“像往常一样的业务”仍然会使地球变暖并导致不愉快的后果。如果气候敏感度很高,“像往常一样的业务”意味着灾难。

像所有型号一样,气候模型是现实世界的不完美陈述。他们告诉我们一些关于我们正在改变的星球的东西,但不是多少,我们会改变它。可以肯定的唯一方法是实际上是双重大气二氧化碳并等到行星接近新的平衡,沿途测量变化。这是一个不受控制的实验,我希望永远不会来通过。但我担心我们在途中找到了解它会发生的事情。